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viernes, 15 de octubre de 2010

Descubren el cúmulo de galaxias más grande nunca visto.


Estos pequeños puntos rojos representan el cúmulo de galaxias más grande nunca visto

Astrónomos que trabajan en el Polo Sur asombran al mundo científico con el hallazgo del cúmulo de galaxias más masivo jamás observado. Esta monstruosa formación cósmica se encuentra a una distancia tan lejana que ha supuesto gran esfuerzo a los técnicos para poder verla con detalle pero gracias a los potentes telescopios de última generación podemos admirar la majestuosidad de semejante formación galáctica, sobre todo, sabiendo que lo que vemos ahora es cómo era hace muchos millones de años. Hoy día ese cúmulo gigantesco sería aún más grande si pudiéramos verlo desde su propia perspectiva temporal.



La foto del bautizado como SPT-CL J0546-5345 apenas representa unos cuantos puntos rojos sobre un fondo negro que no impresionan en absoluto. Sin embargo, estamos ante la presencia del mayor cúmulo de galaxias jamás observado hasta hoy. Este monumental gigante espacial se encuentra en la dirección de la constelación de Pictor, en el hemisferio sur, a 7.000 millones de años luz, lo que significa que lo que estamos viendo ahora, en realidad representa lo que fue hace exactamente ese tiempo. En el espacio las distancias son tan grandes que la luz tarda muchos años en recorrerlas y en este caso, lo que observamos es el trayecto de esos 7.000 millones de años que ha tardado la luz en llegar hasta nosotros. Se trata del pasado remoto de la gigantesca formación, que según estimaciones de los astrónomos que la han encontrado, si pudiéramos verla ahora, sería 4 veces más grande, que la convertiría en quizá la más extensa de todo el Universo.



Los astrónomos que han encontrado este magnífico evento sideral, del centro de astrofísica Harvard-Smithsonian, publicarán el hallazgo en el próximo número de Astropysical Journal. Aseguran que este brutal cúmulo está formado por cientos de galaxias cuya masa equivale a 800 billones de soles como el nuestro. El propio Mark Brodwin, el primer firmante del artículo, comenta que “este cúmulo de galaxias ha ganado el título de los pesos pesados. Está entre los cúmulos más masivos jamás vistos a esa distancia”. Y el hecho de que lo que vemos hoy representa lo que había hace 7.000 millones de años, la mitad de la edad del Universo, permite comprender las relaciones entre la materia y la energía oscura, que son fundamentales para explicar la creación y el desarrollo de las galaxias. En los albores de la creación el Universo era más pequeño y compacto que en la actualidad, por lo que la fuerza de la gravedad debía tener mucha más influencia de la que ejerce hoy. En la actualidad, estas formaciones tan gigantescas de galaxias no podrían darse, porque al expandirse el contenido del Universo, la energía oscura ha superado a la gravedad, impidiendo la formación de esta clase de cúmulos tan masivos.



Precisamente, esta relación de fuerzas entre la energía oscura y la gravedad es lo que se intenta estudiar en el South Polar Telescope (SPT). La manera de hacerlo es buscando cúmulos tan gigantescos y lejanos como el hallado. Una vez captados, se analizan con otro instrumento, la Cámara de Infrarrojos del telescopio espacial Spitzer, con el que se pueden localizar las galaxias individuales dentro del cúmulo. Sea como fuere, desde nuestra humilde posición de simples observadores, no podemos dejar de maravillarnos por colosales fuerzas que rigen el Universo y que generan monstruos espaciales tan abrumadores como este. Y pensar que hasta ellos tienen fin.