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sábado, 9 de enero de 2010

En el Corazón de las Tinieblas



Los astrónomos saben desde hace tiempo que el agujero negro supermasivo en el centro de la Vía Láctea, conocido como Sagitario A * (o Sgr A *, para abreviar) es particularmente un humilde devorador. El combustible para este agujero negro proviene de los fuertes vientos soplados por decenas de estrellas masivas jóvenes que se concentran cerca. Estas estrellas se encuentran a una distancia relativamente grande de Sgr A*, donde la gravedad del agujero negro es débil, de esta manera su alta velocidad de los vientos son difíciles para que el agujero negro los capture y los trague. Los científicos han calculado previamente que Sgr A* debería consumir sólo el 1 por ciento del combustible transportado en el viento. Sin embargo, ahora parece que Sgr A* consume incluso menos de lo esperado - la ingesta de sólo alrededor de un uno por ciento. ¿Por qué se consumen tan poco?

La respuesta puede encontrarse en un nuevo modelo teórico elaborado utilizando datos de una exposición muy profunda hecha por el Observatorio de Rayos X Chandra de la NASA. Este modelo considera el flujo de energía entre dos regiones alrededor del agujero negro: una región interior, que está cerca del llamado horizonte de eventos(el límite más allá del cual ni siquiera la luz puede escapar), y una región exterior que incluye la fuente del combustible del agujero negro - las estrellas jóvenes - que se extiende hasta un millón de veces más lejos. Las colisiones entre partículas en la región interior caliente transfiere energía a las partículas en la región externa mas fría a través de un proceso llamado conducción. Esto, a su vez, sumistra más presión exterior que hace que casi todo el gas en la región externa fluya fuera del agujero negro. El modelo parece explicar bien la forma extendida de gas caliente detectado alrededor de Sgr A* en rayos-X, así como las características que se observan en otras longitudes de onda. Esta imagen de Chandra de Sgr A* y la región de los alrededores se basa en datos de una serie de observaciones con una duración total de un millón de segundos, o casi dos semanas.

Tal observación profunda ha dado a los científicos una visión sin precedentes del remanente de supernova cerca de Sgr A* (conocido como Sgr A este) y los lóbulos de gas caliente que se extienden por una docena de años luz a cada lado del agujero negro. Estos lóbulos proporcionan pruebas de poderosas erupciones que se producen varias veces durante los últimos diez mil años. La imagen también contiene varios misteriosos filamentos de rayos X, algunos de los cuales pueden ser enormes estructuras magnéticas que interactúan con flujos de electrones energéticos producidos por las estrellas de neutrones que giran rápidamente. Esas características son conocidas como nebulosas del viento del pulsar. Este nuevo modelo de Sgr A* fue presentado en la 215 ª reunión de la Sociedad Astronómica Americana - American Astronomical Society en enero de 2009 por Roman Shcherbakov y Robert Penna de la Universidad de Harvard y Frederick K. Baganoff del Instituto de Tecnología de Massachusetts.

Crédito de la imagen: NASA / CXC / MIT / F. Baganoff, R. Shcherbakov et al.